quinta-feira, 5 de março de 2009

Como os gregos sabiam medir a circunferência da Terra? - Parte 1

Este post iria ser apenas em uma parte. Mas como vai ficar muito grande, achei melhor dividi-lo em 2. Espero que gostem.

Introdução



Apesar de meus ignaros professores (nem todos) do ensino fundamental terem me feito acreditar que ainda na Idade Média não sabiam que o nosso planeta era redondo (aquela velha lenda de que Colombo decidiu provar que a Terra não era plana), há um bom tempo descobri que os gregos já suspeitavam da forma esférica (ou quase) da Terra. Mais do que suspeitas, 3 séculos antes de Cristo já tinham medido sua circunferência. Quer saber como?



Sobre a Terra ser redonda



Existem MUITOS motivos para ser acreditar que a Terra é redonda. O simples fato da observação desses fenônemos é tão interessante que vou enunciar alguns aqui.

Aristóteles, um século antes de Eratóstenes, propôs vários argumentos diferentes para explicar por que a Terra deveria ser esférica. Um argumento, por exemplo, diz que durante os eclipses a sombra da Terra na Lua é curva - algo que poderia ocorrer apenas se a Terra fosse redonda. Ele também notou que viajantes observam diferentes estrelas quando vão para o norte ou para o sul (o que seria improvável se a Terra fosse plana).

Outros sábios gregos sugeriram argumentos adicionais. Como, por exemplo, a diferença no tempo do nascer ao pôr-do-sol em diferentes países.

O meu preferido é esse: quando olhamos para o horizonte acima do mar e vemos uma embarcação se aproximando, observamos que a parte de cima aparece primeiro (no caso dos gregos, as velas) e depois aparece o casco. Se a Terra fosse plana, todas as partes da embarcação deveriam surgir ao mesmo tempo.

Eratóstenes



Antes de mais nada, falemos do grande pensador que tornou possível essa medição. De acordo com a Wikipédia:

"Eratóstenes (285 - 194 a.C.) foi um matemático, bibliotecário e astrônomo grego. Nasceu em Cirene,Grécia, e morreu em Alexandria. Estudou em Cirene, em Atenas e em Alexandria."
Um livro [1] que tenho em casa diz que "no século III a.C. o sábio grego Eratóstenes fez a primeira medição conhecida do tamanho da Terra. Suas ferramentas eram simples: a sombra projetada pelo ponteiro de um relógio de Sol, mais um grupo de medidas e suposições. Mas essas medidas foram tão engenhosas que seriam citadas com autoridade por centenas de anos. É um cálculo tão simples e instrutivo que é refeito anualmente, quase 2500 anos depois, por crianças de escolas em todo o mundo [2]. E o princípio é tão gracioso que seu simples entendimento nos faz querer medir o comprimento de uma sombra".

Eratóstenes ficou cego por volta de 194 a.C. e um ano depois, acredita-se, teria morrido de inanição por ficar sem se alimentar propositalmente.

Próximo Post


No próximo post discutiremos como Eratóstenes deduziu a circunferência da Terra, ou seja, vamos ao raciocínio e às contas propriamente ditas. Também vou mostrar uma animação muito legal que está no YouTube. Até lá.

Clique aqui para acessar a Parte 2!

Notas:

[1] "Os 10 mais belos experimentos científicos" de Robert P. Crease

[2] Acho que o autor não conhece muito bem o Brasil.





2 comentários: